Cartilagem do Joelho em crescimento: Novos estudos com animais mostram promessa!

Em nossas articulações, um tecido elástico e escorregadio chamado cartilagem cobre as extremidades dos ossos articulados. Se essa cobertura protetora for perdida por causa de ferimentos ou envelhecimento, o osso ficará raspando dolorosamente contra o outro osso.

Lesões da cartilagem são muito comuns e raramente cicatrizam espontaneamente. Isso pode causar mais danos à articulação, levando à osteoartrite - um dos tipos mais comuns de artrite e uma das principais causas de deficiência em todo o mundo. Entre 10% e 15% de todas as pessoas com mais de 60 anos têm algum grau de osteoartrite. Infelizmente, não há cura - mas a ajuda pode estar a caminho.

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Nosso grupo de pesquisa no Queen Mary, University of London, desenvolveu duas maneiras de estimular a cura da cartilagem e melhorar a dor nas articulações em animais com osteoartrite. Também mostramos que esses métodos funcionam em células de cartilagem humana em um tubo de ensaio.

Agrin: uma molécula de cura

Descobrimos que uma molécula chamada agrin pode ser usada para tratar lesões muito grandes na cartilagem e no osso. Quando o agrin é implantado em lesões de cartilagem e ossos, ele rapidamente ativa as células-tronco dormentes na articulação e as instrui a reparar a lesão.

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Realizamos nossos estudos em ratos e ovelhas. Em ovelhas, uma única administração de agrin no defeito da cartilagem foi suficiente para desencadear a reparação e aumentar a atividade das ovelhas durante os seis meses de estudo.

Existem outros métodos que foram desenvolvidos para fazer nova cartilagem a partir de células de cartilagem ou células-tronco, mas eles envolvem tirar as células-tronco dos joelhos dos pacientes, cultivá-las e tratá-las em laboratório com várias substâncias para induzi-las a fazer cartilagem, e implantando-os de volta na articulação.

Isso é trabalhoso, caro e tem resultados inconsistentes. Nossa abordagem pula todas essas etapas. As células-tronco já estão lá, no joelho. Aprendemos uma maneira de “falar com elas” usando uma droga e fazer com que façam seu trabalho com eficiência, sem ter que tirá-los do corpo.

Ao contrário de algumas outras moléculas testadas, o agrin não induz a cartilagem e o osso a crescerem em locais indesejáveis. Agrin reativa processos em adultos que são usados para moldar a articulação quando nos desenvolvemos no útero. Acreditamos que é por isso que células individuais no joelho danificado sabem se devem fazer cartilagem ou osso - e onde fazê-los.

Embora não tenhamos notado nenhum efeito colateral óbvio nos ratos e ovelhas - na verdade, as ovelhas que receberam agrin foram muito mais ativas durante o estudo, sugerindo alívio da dor - são necessários estudos mais extensos em animais antes que os estudos em humanos sejam possível.

Outra limitação importante é que nossos estudos foram feitos em lesões recentes e em animais relativamente jovens, então ainda não sabemos se essa abordagem funcionará em pessoas mais velhas ou em lesões de joelho antigas.

Bloqueando ROR2

Em outro estudo, descobrimos que uma molécula chamada ROR2 está ausente na cartilagem saudável, mas é produzida após uma lesão e contribui para a degradação da cartilagem na osteoartrite. Ficamos imaginando se o bloqueio de ROR2 ajudaria a aliviar a osteoartrite.

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Enquanto os estudos com agrin tratavam de um orifício simples na cartilagem de um joelho saudável, testamos uma molécula diferente em camundongos cujos joelhos haviam ficado instáveis - como aconteceria com uma ruptura do ligamento cruzado. Isso levou a um desgaste generalizado e severo da cartilagem.

Conseguimos impedir que as células da cartilagem produzissem ROR2, usando a tecnologia de silenciamento de genes chamada “pequeno RNA interferente”. Vimos que a cartilagem estava protegida até certo ponto para não sofrer mais desgaste. Houve também alívio rápido e claro da dor, rápido demais para ser devido à proteção da cartilagem da degradação, que leva muito mais tempo.

Também vimos uma melhora na formação de cartilagem em tubos de ensaio com células de cartilagem humana. No entanto, antes de podermos realizar estudos em humanos usando a abordagem de bloqueio ROR2, precisamos repetir os estudos em animais grandes, como ovelhas, realizar mais estudos de toxicidade e também precisamos tornar nossa molécula mais estável para que não precisemos injete-o com muita frequência.

O trabalho duro está começando a valer a pena

Para ambas as abordagens, ainda estamos longe de ter um tratamento que possa ser usado na prática clínica, mas, se tudo correr bem, poderemos estar em ensaios clínicos em alguns anos.

Nosso objetivo é transformar a osteoartrite em uma doença curável ou pelo menos evitável. Se essa abordagem funcionar em humanos, esperamos que uma simples injeção no joelho ou alguma cirurgia de simples seja suficiente para curar defeitos da cartilagem e prevenir danos maiores. Podemos até ser capazes de tratar a osteoartrite já desenvolvida e evitar a necessidade de substituição da articulação.

É desanimador ter que dizer aos pacientes com osteoartrite que há pouco que podemos fazer por eles, exceto oferecer analgésicos e fisioterapia. É um sonho poder oferecer um tratamento médico que devolva esses pacientes ao seu trabalho, aos seus hobbies e à realização de uma vida. Esperamos que todos os esforços para entender como funcionam as células conjuntas tenham finalmente valido a pena, e estamos perto de realizar esse sonho.

Fonte: IFL Science



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